Il primo capitolo vittorioso di Peugeot alla Dakar è ambientato nel 1987. Per i più giovani va ricordato che si trattava per lo più di una lunga cavalcata nel Sahara più profondo, con il solo ausilio di bussola e cartine. GPS e navigatori satellitari erano ancora utopia e le comunicazioni radio, soprattutto in Algeria, erano proibite per ragioni militari. I protagonisti della storia Peugeot di quell’anno furono un pilota alla ricerca di sé stesso, un direttore sportivo bisognoso di nuovi stimoli e una campionessa mondiale a caccia di nuovi allori.

In primis il finlandese Ari Vatanen: campione del mondo rally 1981, era stato dato per finito dopo un gravissimo incidente accadutogli nel 1985. Ma si dimostrò tutt’altro che finito. L’attuale presidente FIA Jean Todt, ai tempi direttore sportivo del Leone che dopo l’abbuffata di vittorie nei rally voleva dimostrare le sue capacità di ‘comando’ in altre specialità. Ultima, non di certo per importanza, la Peugeot 205 T16 due volte campionessa del mondo che, dopo la fine dell’era delle potentissime Gruppo B dai rally, aveva ancora fame di vittorie.

Per la sfida sahariana, la 205 T16 fu modificata nel motore con la potenza ridotta a soli – si fa per dire – 300 CV per aumentarne l’affidabilità. Poi un grande irrobustimento nel telaio ed enormi serbatoi di carburante da 400 litri. Nacque così la 205 T16 Grand Raid che, guidata da un finlandese abituato alla neve e al ghiaccio, volò letteralmente sulla sabbia e sulle altissime dune del deserto, demolendo avversari e vetture dati per favoriti, arrivando per prima al traguardo sulla lunga spiaggia di Dakar. La cronaca dell’epoca riportò che, quando spense il motore, il freddo e compassato Ari pianse di gioia. Lui e la 205 avevano vinto contro tutto e contro tutti.

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